Geplaatst op 24 maart 2020

Ben en Marjan Willemsen over de geschiedenis van restaurant De Gespleten Arent

Zoals gisteren aangekondigd: een mooi interview met de oud-eigenaars van restaurant De Gespleten Arent, Ben en Marjan Willemsen, door Jacqueline Willemsen-de Kort. Mét maar liefst 39 foto’s van toen, uit de privécollectie van de familie. Heerlijk om te lezen en te zien dit!
 
Ben Willemsen werkt eind jaren zeventig als chef-kok in restaurant De Stadskelder in Eindhoven. ‘Ik had al een tijdje het idee in mijn hoofd om voor mezelf te gaan beginnen. Samen met broer Peter zijn we een locatie gaan zoeken. In het Horecavakblad zagen we een pand te koop aan de Vlasmarkt in Middelburg. Middelburg sprak mij wel aan, want mijn schoonzus en zwager woonden daar en we waren al diverse keren op bezoek geweest, een prachtige stad! Het pand stond leeg, was net gerenoveerd tot kantoorpand, maar had nog een horecavergunning. We hebben een interieurbouwer uit Dommelen ingeschakeld om het restaurant te ontwerpen en in te richten.’
 
Ben laat zijn gezin overkomen uit Eindhoven en ze krijgen een woning in Dauwendaele, broer Peter gaat met zijn gezin boven de zaak wonen. De eerste jaren is het een Herberg, met klassieke bistromaaltijden. Ben staat in de keuken, Peter in de bediening. Na drie jaar vertrekt Peter terug naar zijn voormalig werkgever congrescentrum Koningshof in Veldhoven en wordt later horeca-docent. Ben en Marjan nemen met hun twee zoons hun intrek in de bovenwoning. ‘We waren vierentwintig uur per dag bezig met onze zaak’, vertelt Ben. ‘Ik volgde altijd de nieuwste trends op kookgebied en technieken. Zo heb ik ook Nouvelle Cuisine uitgeprobeerd, maar daar ben ik vlug mee gestopt, want onze gasten vonden de te kleine porties niet prettig. Steeds meer buitenlandse invloeden deden hun entree in onze keuken. Eigenlijk was ik al aan het Fusion-koken lang voordat dat een trend werd.’
 
Alles wordt zelfgemaakt, van broodjes tot bonbons. Eens per week gaat Ben om 5 uur ’s ochtends naar de ISPC in Breda – in die tijd dè horecagroothandel waar topzaken hun inkopen doen – om verse en hoogkwalitatieve producten in te slaan. ‘Ik moest vroeg op pad, want om 12 uur begon de lunch alweer!’ Marjan verzorgt het restaurant met sierlijk gevouwen servetten, begeleidt de leerlingen in de bediening, haalt haar wijncertificaat en zoekt op wijnproeverijen de beste flessen in elke prijsklasse voor haar gasten. ‘Ik heb vaak de wijnetiketten staan afweken als een gast zijn bijzondere wijnherinnering mee naar huis wilde nemen’, aldus Marjan.
 
Op hun vrije dag moet de administratie en de was worden gedaan, de vele verbouwingen, de inspiratiebezoeken aan andere horecagelegenheden en briefmailingen naar het gastenbestand. Zonen Ben en Patrick helpen vaak mee. Eerst in de afwas en later ook in de keuken en bediening. Zoon Ben volgt de koksopleiding, zijn vrouw Jacqueline de gastvrouwopleiding. Ben staat enkele jaren samen met zijn vader in de keuken. Twee Bennen in de keuken, als dat maar goed gaat…… Patrick besluit om niet de horeca in te gaan. Ook Ben en Jacqueline stappen jaren later de horeca uit.
 
De Gespleten Arent verzorgt tevens de catering voor de Provincie en Gemeente in de Abdij en het Stadhuis op de Markt. ‘Dat waren vaak hele grote partijen dus dat was bikkelen!’ Zelf hebben ze zo’n vijfenveertig zitplaatsen in het restaurant en zo’n zelfde aantal buiten op het door druiven overgroeide terras. Dat de kwaliteit van koken en gastvrijheid opvalt wordt in de jaren negentig bevestigd met een rood bestekje (sinds 1997 de Bib Gourmand genoemd); door Michelin uitgekozen restaurants met een ultieme prijs-kwaliteit verhouding. Ook krijgen ze een vermelding in de “Lekker”, een andere kwalificatiegids.
 
Dat Ben’s aandacht niet alleen uitgaat naar zijn restaurant blijkt wel als je zijn nevenactiviteiten bekijkt. Hij schoolt zich constant bij; SVH leermeester en examinator, HCCP en nieuwe kooktechnieken. Ben is voorzitter NCCK (Nederlandse Club van Chef Koks, later het Koksgilde), examineert op diverse koksopleidingen in Middelburg en hij is heel actief in de HAM (Horeca Activiteiten Middelburg). ‘Middelburg had behoefte aan nieuwe evenementen. In Maastricht zag ik het Prüvenement en dat diende als inspiratie voor de Stadhoudersfeesten (1987 t/m 1990).
 
Heel de markt stond volgebouwd met tenten van vijftien horecabedrijven. Leo Hannewijk en Musky Engels verzorgden de muziek en ik stond samen met Ron Hendrikse (‘t Groot Paradijs) en Michel de Vaan (Rôtisserie Michel) in een tent te koken. De bezoekers moesten heel erg wennen aan zo’n evenement, want ze waren gewend om thuis te gaan eten.’ Andere activiteiten zijn; Het Straatje van Verlangen (Mosselfeesten), de Smaek van Zeeland, exposities van kunstenaars in het restaurant, het Middelburgs Couvert, Cine-menu (diner inclusief bioscoopkaartje), Jeu de Bouls in de Vlasmarkt, Indiase avonden, kookdemonstraties met wijnproeverijen.
 
De oud-leerlingkoks hebben nog steeds veel eerbied voor deze leermeester die in zijn kleinbehuisde keuken grootse gerechten tovert en hen de kneepjes van het vak leert. Opvallende namen zijn Richard Ekkebus (Mandarin Oriental Landmark Hotel in Hong Kong met 2 Michelinsterren), Sander de Jonge (restaurant Scherp in Middelburg, restaurant Mezger in Domburg), Evert Vermandel (Lead Innovation Chef bij Unilever) en natuurlijk Els Davidse (Restaurantje Nummer Zeven en de Zevende Hemel in Middelburg), die in 1996 de echtgenote van zoon Patrick wordt.
 
In 2005 wordt het restaurant verkocht aan de gebroeders Melis en kunnen Ben en Marjan van hun pensioen gaan genieten aan de Veerseweg. ‘Jarenlang zijn we door onze passie voor de horeca zó intensief met de zaak bezig geweest, dat we weinig tijd hadden voor leuke dingen en (familie)uitjes. Daar kwamen we pas achter toen we gestopt waren. Gelukkig hebben we dat weer ruimschoots in kunnen halen.’ Sinds vorig jaar wonen Ben en Marjan weer terug in hun geliefde Middelburg. En stilzitten……kunnen ze nog steeds niet.
 
Jacqueline Willemsen-de Kort
 
Zie ook:
 
 

Delen op